La historia detrás de la altura del Monte Everest

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Fuente: ABC NewsStock PhotoGetty

¿Cuánto mide la cima más alta del mundo? ¿Alguna vez te preguntaste cuántas fichas de póker necesitarías apilar para alcanzar la altura del Monte Everest? Aquí deberíamos dar una respuesta clara y simple, científica, matemática, definitiva. Pero lo cierto es que hace varias décadas que el número oficial se disputa entre varios países. Dependiendo de cómo se mide y qué se tiene en cuenta, los resultados serán distintos. Al parecer, no todos miden con la misma regla.

¿Cómo se obtuvo la primera medición oficial?

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Fuente: Revista Blog de Escalada

La altura del Monte Everest se conoce desde mediados del siglo XIX. Es bastante sorprendente que en 1856 se haya obtenido una medición tan aproximada, más aún si tenemos en cuenta que no fue escalando la montaña. De hecho, tardaron casi 100 años en obtener este número, a través de miles de horas-hombre, trigonometría y triangulación.

Los observadores examinaron el pico desde diversos puntos. Conociendo la distancia entre los puntos y la montaña, midieron el ángulo entre Everest y los puntos de observación. También utilizaron la altura sobre el nivel del mar como factor. Con esta información, utilizaron trigonometría básica para calcular la altura.

Lo más llamativo es que lograran una cifra tan precisa a pesar de los factores en su contra. Por razones políticas, el punto de observación más cercano permitido al equipo de Andrew Waugh, el topógrafo a cargo, estaba a más de 150 kilómetros. Además, el cálculo estaba inevitablemente afectado por la refracción atmosférica, donde la luz se curva a medida que pasa por distintas densidades de aire a través de grandes distancias. Esto crea un efecto de espejismo, que altera el tamaño de lo que se ve, haciéndolo parecer más grande o más chico. Aun así, lograron medir 8840 metros. Bastante cerca, ¿no?

La altura oficial

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Fuente: Temple Tiger Nepal

Cuando finalmente se otorgó acceso a la montaña para mediciones cercanas, se arribó a la altura oficial de 8848 msnm. Esta altura se registró por primera vez en un estudio indio en 1955 y se ratificó por un estudio chino en 1975. No obstante, durante años, ha habido muchas discusiones sobre la altura real de Everest, que marca la frontera entre la República Popular China y Nepal. En 1999, un equipo estadounidense agregó dos metros a la altura del monte, al utilizar tecnología GPS para medir la cima. Esto generó ciertas diferencias de opinión. Posteriormente, hubo una controversia diplomática entre China y Nepal, debido a modificaciones en la altura oficial por una nueva medición china. Nepal declaraba que la altura era de 8848 m, pero un estudio de una expedición china en 2005 indicó 8844,43 m como la medición más exacta posible. El problema era cómo se medía la altura, considerando o no factores como la capa de nieve o la superficie terrestre exclusivamente. Finalmente, se acordó la altura de 8848 m para la cima de nieve y la altura oficial china para la altura de roca.

¿El Monte Everest se está achicando?

Parece mentira que siga habiendo discusiones sobre la altura definitiva. Pero lo cierto es que diversos factores afectan la topografía local.

En 2015, un devastador terremoto de 7,8 grados de magnitud asoló a Nepal, causando la muerte a más de 9000 personas y lesiones a decenas de miles más. Los científicos sospechan que el movimiento del suelo debajo de la cordillera Himalaya a raíz de este terremoto, y la presión constante sobre las placas tectónicas de India y Eurasia, pueden haber provocado que la altura de varias montañas disminuyera, incluido el Monte Everest.

Por otro lado, los geólogos también sugieren que el movimiento tectónico genera que la montaña aún siga moviéndose, elevándose a razón de 4 mm por año y desplazándose hacia el noreste entre 3 y 6 mm por año.

Una nueva expedición con fines científicos

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Fuente: Pixabay

Con motivo de aclarar todas las dudas posibles sobre el achicamiento, este mes salió una expedición ordenada por Nepal para volver a medir el monte, además de obtener datos de investigación sobre los movimientos de las placas tectónicas. Swarna Subba Rao, el encargado de la expedición, informó que un equipo de 30 personas de diversos países compuesto por cuatro investigadores principales (que vienen preparando los métodos para la expedición desde hace 2 años), alpinistas expertos y otros miembros llevarán a cabo la tarea de medición.

Según fuentes, el estudio llevará aproximadamente un mes y medio en completarse, considerando tanto la observación como la recopilación de los datos y su computación. Los científicos utilizarán un sistema de posicionamiento global y métodos de recopilación de datos de triangulación terrestre para alcanzar la mayor precisión posible. “No será fácil trabajar en ese terreno, pero tenemos confianza en que nuestra misión será exitosa”, dijo el investigador principal y líder de la expedición, Khim Lal Gautam, quien ya había alcanzado la cima del Monte Everest en 2011.