Εντοπίσαμε Εξωγήινους;

Organisms from Saturn found on earth

Στις περισσότερες ταινίες επιστημονικής φαντασίας υπάρχει κάποιου είδους εξωγήινης ζωής. Από τους εξωγήινους με το ανθρωποειδές παρουσιαστικό στο Star Trek, στα λιγότερο αξιαγάπητα ξενόμορφα πλάσματα της σειράς Aliens, μέχρι και τα παράξενα μικρά ανθρωπάκια που κοσμούν τους τροχούς σε δημοφιλή παιχνίδια καζίνο, στον κόσμο του Χόλυγουντ υπάρχουν πολλές μορφές εξωγήινης ζωής. Στον πραγματικό κόσμο, όμως, οι εξωγήινοι είναι κάτι αρκετά απροσδιόριστο. Αλλά και πάλι, με δεδομένο το αχανές σύμπαν, κάτι τέτοιο δεν αποτελεί έκπληξη.

Από την άλλη, φαίνεται ότι ίσως έχουμε ήδη βρει μορφές εξωγήινης ζωής, και μάλιστα πολύ πιο κοντά στον πλανήτη μας από όσο φανταζόμασταν. Φυσικά, οι εν λόγω εξωγήινοι διαφέρουν κατά πολύ εμφανισιακά σε σχέση με τους Κλίνγκον ή άλλα ξενόμορφα πλάσματα. Αντιθέτως, πρόκειται για μικροσκοπικές μορφές ζωής, αλλά σε κάθε περίπτωση εξωγήινες, μιας και προέρχονται από ένα φεγγάρι του Κρόνου.

Μικρόβια στον Εγκέλαδο;

Ο Εγκέλαδος είναι ένα από τα φεγγάρια του Κρόνου και αισιόδοξοι επιστήμονες έχουν ανακοινώσει ότι η επιφάνειά του υπάρχει πιθανότητα να φιλοξενεί εξωγήινη ζωή. Ή, στο βάθος των ωκεανών του, για να είμαστε πιο ακριβείς. Είναι εκπληκτικό και μόνο το γεγονός ότι το φεγγάρι διαθέτει νερό σε υγρή μορφή, ακόμη κι αν βρίσκεται κάτω από την παγωμένη του επιφάνεια. Αλλά μιας και το νερό θεωρείται βασικό στοιχείο ένδειξης ζωής, η παρουσία του έχει ενθουσιάσει τους επιστήμονες.

Οπότε, γρήγορα προέκυψαν υποθέσεις ότι το μικρόβιο που επιβιώνει σε μεθάνιο μπορεί να υπάρχει στον Εγκέλαδο, με δεδομένο ότι το φεγγάρι είναι πλούσιο σε μεθάνιο. Αλλά γιατί έγινε αυτός ο συσχετισμός; Πολύ απλά επειδή αυτά τα μικρόβια υπάρχουν στη Γη και θα μπορούσαν αντιστοίχως να αναπτύσσονται στον Εγκέλαδο. Πώς θα μπορούσε όμως να ισχύει κάτι τέτοιο;

Το Μικρόβιο Methanogenic Archaeon

Σε βάθος 1χλμ. ανακαλύφθηκε το μικρόβιο Methanothermococcus okinawensis σε μια λεκάνη της Οκινάουα, κοντά στην Ιαπωνία. Το μικρόβιο είναι τόσο περίεργο και αψηφά πολλούς ισχυρισμούς σχετικά με τη ζωή που έβαλε σε μεγάλες σκέψεις επιστήμονες ανά τον κόσμο. Το μικρόβιο όχι μόνο επιβίωσε, αλλά αναπτύχθηκε σε συνθήκες που μέχρι πρόσφατα θεωρούνταν εντελώς εχθρικές για κάθε μορφή ζωής.

Με δεδομένο, λοιπόν, τις συνθήκες στις οποίες κατάφερε να επιβιώσει το γήινο μικρόβιο και τις συνθήκες που υπάρχουν στον Εγκέλαδο, τα κομμάτια του παζλ ενώθηκαν, και οι επιστήμονες κατέληξαν σε ένα προφανές συμπέρασμα: ο Εγκέλαδος θα μπορούσε και ίσως να μπορεί να υποστηρίξει εξωγήινη ζωή. Όχι την ενδιαφέρουσα ζωή όπως παρουσιάζεται στις ταινίες επιστημονικής φαντασίας, αλλά όπως και να έχει εξωγήινη ζωή.

Θα πρέπει να σημειώσουμε ότι δεν πρόκειται απλώς για μια πρόβλεψη για ζωή, αλλά ότι οι συνθήκες στον Εγκέλαδο φαίνεται να υποστηρίζουν την παρουσία ενός μικροβίου παρόμοιου με το Methanogenic Archaeon που βρέθηκε κοντά στις ακτές της Ιαπωνίας.

Συνεπώς, Υπάρχουν Εξωγήινοι;

Σε αυτό το σημείο, μιλάμε μόνο για εικασίες, υποθέσεις και προβλέψεις. Δεν υπάρχουν ακλόνητα στοιχεία εξωγήινης ζωής στον Εγκέλαδο, παρά μόνο ενδείξεις που υπονοούν ότι μπορεί να είναι παρούσα. Θα έπρεπε να σταλεί σκάφος στο φεγγάρι του Κρόνου με σαφή σκοπό την εύρεση των μικροβίων, που ενδεχομένως ζουν στον πυθμένα των απέραντων ωκεανών του φεγγαριού. Θα υπάρξει τέτοια αποστολή; Πιθανόν, αλλά ίσως όχι σύντομα.

Μια αποστολή τέτοιας κλίμακας και μεγέθους δεν θα ήταν μόνο εξαιρετικά δαπανηρή, αλλά επίσης ιδιαίτερα πολύπλοκη και δύσκολα διαχειρίσιμη. Και με δεδομένο ότι υπάρχουν πολλά διαστημικά έργα σε εξέλιξη, οργανισμοί, όπως η NASA, απλώς δεν διαθέτουν χρόνο ή πόρους για κάτι τέτοιο.

Και φυσικά υπάρχει και η πιθανότητα μια τέτοια ακριβή αποστολή να μην έχει κανένα αποτέλεσμα και η όλη προσπάθεια να χαρακτηριστεί ως μια δαπανηρή αποτυχία.

Κι αν Υπήρχε;

Τι θα σήμαινε η ύπαρξη των μικροβίων στο φεγγάρι του Κρόνου; Ο Simon Rittmann, καθηγητής στο Πανεπιστήμιο της Βιέννης στην Αυστρία, είχε να προσθέσει πολλά όταν ρωτήθηκε σχετικά. Επισήμανε ότι η απόδειξη της αρχής, στην περίπτωση του Methanothermococcus okinawensis ήταν όντως ενδιαφέρουσα, αλλά η εξωγήινη μορφή αυτού του μικροβίου δεν θα ήταν σε καμία περίπτωση ίδια, ακόμη κι αν είχε παρόμοια χαρακτηριστικά..

Οι συνθήκες στο φεγγάρι είναι πολύ διαφορετικές από αυτές στη Γη, που σημαίνει ότι το μικρόβιο θα ήταν ουσιαστικά διαφορετικό σε κάθε επίπεδο. Ο Rittmann καταλήγοντας, σημείωσε ότι η αξία της εύρεσης και η μελέτη αυτού του εξωγήινου οργανισμού θα ήταν κάτι απίστευτο, αλλά η πιθανότητα βρίσκεται ακόμη στη σφαίρα του ιδεατού. Στο μέλλον, ωστόσο, μπορεί να είναι πιο πιθανόν, φέρνοντας την επαφή με την εξωγήινη ζωή ολοένα και πιο κοντά.

Πηγή εικόνας:

https://pixabay.com/en/space-saturn-science-fiction-54999/