¿Descubrimos extraterrestres?

Organisms from Saturn found on earth

La mayoría de películas de ciencia ficción muestra muchas formas de vida extraterrestre. Desde los extraterrestres con aspecto de humanoide de Star Trek hasta las criaturas xenomorfas desagradables de la franquicia de Alien y esos hombrecitos raros verdes que adornan los carretes de los juegos de casino populares; vamos, que hay muchas formas de vida extraterrestre en el mundo de Hollywood. En la vida real, sin embargo, los extraterrestres son mucho más imprecisos. Pero una vez más, dado el tamaño del universo, no es precisamente algo sorprendente.

Por otra parte, puede que hayamos encontrado ya formas de vida extraterrestre y estamos cada vez más cerca de corroborarlo. Naturalmente, los extraterrestres en cuestión no tienen un aspecto tan distinto como los klingons o los xenomorfos. En lugar de eso, son microscópicos en la naturaleza, pero no dejan de ser extraterrestres, ya que tienen su origen en una luna de Saturno.

¿Microbios en Encélado?

Encélado es una de las lunas de Saturno y se espera que los científicos afirmen que hay una posibilidad de vida extraterrestre en su superficie. O, más bien, bajo sus océanos. La luna tiene su propia agua líquida, a pesar de que se encuentra debajo de una enorme corteza de hielo. Este hecho hace que sea algo increíble. Al ser el agua algo imprescindible para la vida, su presencia tiene encantados a los científicos.

Así que pronto se comenzó a especular con el hecho de que un microbio que sobrevive con metano pueda existir en Encélado. Esta luna es rica en metano. Pero ¿por qué debería haber una conexión? Simplemente porque tales microbios existen en la Tierra e igualmente podrían vivir felizmente en Encélado. Pero además, ¿cómo podría ser esto cierto?

La Arquea metanógena

En el abrevadero de Okinawa, junto a la isla de Japón, se descubrió el Methanothermococcus okinawensis a un kilómetro de profundidad. El microbio es muy extraño y desafió las conjeturas de muchos científicos de todo el mundo acerca de la vida. El microbio no solo sobrevivió, sino que también se desarrolló en unas condiciones en las que se pensaba que eran hostiles para cualquier tipo de vida.

Así que, dadas las condiciones a las que sobrevivió el microbio en la Tierra, y las condiciones observadas en Encélado, las piezas en el puzle encajaron y se llegó a una conclusión obvia: Encélado podría ser apta para la vida extraterrestre. Tal vez no una vida tan interesante como en las películas de ciencia ficción, pero sí extraterrestre al menos.

Y se debería tener en cuenta que no es una predicción de vida sencilla, sino que las condiciones en Encélado parecen sugerir la presencia de una microbio parecido a la Arquea metanógena encontrada en la costa de Japón.

Entonces, ¿los extraterrestres existen?

En este momento, solo hay especulaciones, conjeturas y predicciones. No hay una prueba sólida de vida extraterrestre en Encélado, solo se sugiere que puede estar presente. Tendría que enviarse una sonda a la luna de Saturno con el objetivo expreso de encontrar los microbios, que probablemente habitarían las zonas más bajas de los océanos infinitos de la luna. ¿Se hará esta misión? Quizás, pero es probable que ocurra en mucho tiempo.

Una misión de esta escala y magnitud no solo sería bastante cara, sino también muy complicada y difícil de llevar a cabo. Además, dado que hay muchos proyectos espaciales ahora, organizaciones como la NASA no tienen tiempo o recursos para hacerlo.

Y tampoco puede pasarse por alto la posibilidad de no encontrar nada en esta misión tan cara, convirtiendo toda la exploración en un gran fracaso caro.

¿Y qué pasa si hubo vida?

¿Qué pasa si los microbios vivieron en la luna de Saturno? Simon Rittmann, profesor en la Universidad de Viena (Austria), dijo mucho sobre el tema cuando se le preguntó. Señaló que la prueba del concepto, en el caso del Methanothermococcus okinawensis, era muy interesante, pero la forma extraterrestre de este microbio no diría mucho probablemente, incluso si compartiera características.

Las condiciones de la luna son muy diferentes de las de la Tierra, es decir, que el microbio sería básicamente diferente en todos los niveles. Rittmann concluyó diciendo que el valor del hallazgo y el estudio del organismo extraterreste serían algo increíble, pero que la posibilidad sería solo una quimera en este momento. Sin embargo, en el futuro, puede que aumente la posibilidad de establecer contacto con vida extraterrestre.

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